Động từ quá khứ với nghĩa hiện tại hoặc tương lai

Thì quá khứ không phải lúc nào cũng mang nghĩa quá khứ. Trong một số loại câu, chúng ta có thể dùng các động từ như I had, you went hay I was wondering để nói về hiện tại hoặc tương lai. 

1. Sau liên từ, thay vì would

Trong hầu hết các mệnh đề phụ (như sau if, supposing, wherever, what), chúng ta dùng các thì quá khứ (không dùng would) để diễn tả ý điều điều kiện hoặc ý không có thật.
Ví dụ:
If I had the money now, I'd buy a car.
(Nếu bây giờ tôi có tiền, tôi sẽ mua một chiếc ô tô.)
You look as if you were just about to scream.
(Trông cậu như thể cậu chuẩn bị hét lên ấy.)
Would you follow me wherever I went?
(Cậu sẽ đi theo tớ tới bất cứ đâu tớ đến chứ?)
Don't come and see me today - I'd rather that you came tomorrow.
(Đừng đến gặp tôi hôm nay - tôi muốn anh đến ngày mai hơn.)
I wish (that) I had a better memory.
(Tôi ước gì mình có một trí nhớ tốt hơn.)

2. Làm cho câu hỏi hay lời yêu cầu nhẹ nhàng hơn

Chúng ta có thể làm cho câu hỏi, yêu cầu và đề nghị mang tính chất nhẹ nhàng hơn (và lịch sự hơn) bằng việc dùng các thì quá khứ. Cụm thông dụng thường được dùng như I wondered, I thought, I hoped, did you want.
Ví dụ:
I wondered if you were free this evening.
(Tôi tự hỏi không biết anh có rảnh tối nay không.)
I thought you might like some flowers.
(Tớ nghĩ có thể cậu thích hoa.)
Did you want cream with your coffee, sir?
(Ngài có muốn thêm kem vào cà phê không?)

Các hình thức quá khứ tiếp diễn (I was thinking/wondering/hoping...) tạo nên những câu mang tính chất ít trực tiếp hơn.
Ví dụ:
I was thinking about that idea of yours. (Tôi đang nghĩ về ý tưởng của anh.)
I was hoping we could have dinner together. (Tôi hy vọng chúng ta có thể ăn tối cùng nhau.)

3. Động từ khuyết thiếu quá khứ

Các dạng quá khứ của động từ khuyết thiếu could, might, would, should thường dùng để nói về hiện tại hoặc tương lai. Chúng mang tính chất ít trực tiếp hơn,  'nhẹ hơn' can, may, will và shall.
Ví dụ:
Could you help me for a moment? (Anh có thể giúp tôi một chút được không?)
Would you come this way, please? (Ngài làm ơn theo lối này được không?)
I think it might rain soon. (Tôi nghĩ trời sẽ sớm mưa thôi.)

4. Thì quá khứ để nói về sự việc vẫn đang tiếp diễn

Khi chúng ta nói về quá khứ, chúng ta luôn dùng các thì quá khứ ngay khi chúng vẫn còn đúng hoặc tồn tại đến hiện tại.
Ví dụ:
Are you deaf? I asked how old you were.
(Anh điếc à? Tôi hỏi anh bao tuổi.)
I'm sorry we left Liverpool. It was such a nice place.
(Tôi rất tiếc chúng ta phải rời Liverpool. Đó quả là một nơi đẹp.)
I got this job because I was a good dirver. (Tôi nhận được công việc này vì tôi là một tài xế giỏi.)